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The Journal of African Archaeology is an international peer-reviewed periodical appearing half-yearly since 2003. It publishes original papers addressing recent research and developments in African archaeology and related disciplines. The journal's main purpose is to provide scholars and students with a new pan-African forum for discussing relevant topics on the cultural dynamics of past African societies.

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Vol. 6 (2) 2008

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G. Connah

Urbanism and the archaeological visibility of African complex societies

Journal of African Archaeology, Volume 6 (2), 2008, pages 233-241, DOI 10.3213/1612-1651-10108

Abstract
One of the principal manifestations of African complex societies is urbanism. However, a concentration on the excavation of larger settlements built in long-lasting materials and on the excavation of elite structures within such settlements, means that the archaeology of African social complexity presents an unrepresentative picture. Archaeologically, some societies have a low visibility. There is a need to improve our methodology if this problem is to be overcome. A greater use should be made of aerial photography and satellite coverage to locate sites, and many known sites need detailed planning by these and other means. Regional surveys are also needed, in order to establish the settlement hierarchies of which the principal sites were a part. Such surveys should be followed by systematic surface collection and by both physical and electronic sub-surface prospection, use of the latter particularly needing development in the African context. Only then should excavation be resorted to but it is large-scale open-area excavation guided by rigorous sampling procedures that will be necessary to obtain the most useful information about social organization in the past. In addition, relevant ethnoarchaeological investigations need to be undertaken wherever possible, and extensive use should be made of ethnohistorical documentation. It is concluded that, to improve the archaeological visibility of ancient African urbanism, we need either larger and internationally-funded research programmes or we need programmes that make up for modest funding by continuing over a number of years.

Résumé
L'une des principales manifestations des sociétés africaines complexes est l'urbanisme. Toutefois, une concentration sur les fouilles de plus grands sites construits dans des matériaux durables et sur les fouilles de structures d'élite au sein de tels sites signifie que l'archéologie donne une image peu représentative de la complexité sociale africaine. Du point de vue archéologique, certaines sociétés ont une faible visibilité. Il faut améliorer notre méthodologie si l'on veut résoudre ce problème. Un plus grand recours à la photographie aérienne et à la couverture satellite devrait être envisagé pour localiser les sites et il faudrait prévoir ce type d'intervention en détail sur de nombreux sites connus. Des enquêtes régionales sont également nécessaires afin d'établir les hiérarchies de peuplement dont font partie ces principaux sites. De telles enquêtes devraient être complétées par une collecte de surface systématique, et par une prospection physique et électronique du sous-sol ; cette technique, en particulier, devrait être particulièrement développée sur le terrain africain. Ce n'est qu'après cette étape qu'il faudrait procéder aux fouilles, de vastes fouilles de plein air, guidées par de rigoureuses procédures d'échantillonnage nécessaires à l'obtention d' informations très utiles sur l'organisation sociale dans le passé. De plus, des recherches ethnoarchéologiques importantes doivent être conduites, dans la mesure du possible, et une utilisation plus poussée des ressources ethno-historiques devrait être faite. Pour conclure, afin d'améliorer la visibilité archéologique de l'ancien urbanisme africain, des programmes de recherche de grande envergure soutenus par des financements internationaux sont nécessaires. Sinon, il faut recourir à des programmes qui compensent des financements modestes et qui s'étalent sur plusieurs années.




Keywords: African complex societies, archaeological visibility, complex societies, excavation methods, scale of investigations, survey methods, urbanism


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