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The Journal of African Archaeology is an international peer-reviewed periodical appearing half-yearly since 2003. It publishes original papers addressing recent research and developments in African archaeology and related disciplines. The journal's main purpose is to provide scholars and students with a new pan-African forum for discussing relevant topics on the cultural dynamics of past African societies.

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Vol. 7 (1) 2009

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T.P. Thondhlana & M. Martinón-Torres

Small size, high value: composition and manufacture of second millennium AD copper-based beads from northern Zimbabwe

Journal of African Archaeology, Volume 7 (1), 2009, pages 79-97, DOI 10.3213/1612-1651-10119

Abstract
This investigation introduces a new dimension to the previous typological analyses of the metal bead assemblages from Zimbabwean archaeological sites. Here we present the microstructural and chemical characterisation of 50 copper-based metal beads from the collections of the Zimbabwe Museum of Human Sciences (ZMHS) in Harare, most of them from Later Farming Community period sites in northern Zimbabwe (AD 1000 to AD 1900). The analytical study employed optical microscopy, ED-XRF and SEM-EDS.

Compositionally, unalloyed copper, arsenical copper and tin bronzes were identified in the earlier sites, with some significant regional variations. From the seventeenth century, brass becomes the preferred alloy. The potential sources of these metals and their spatial and temporal patterning are discussed with reference to both the socio-economic dynamics prevailing in Zimbabwe during the period, and the symbolic value of metal beads in these communities. The metallographic study showed a preponderance of wrought beads, with a small but significant presence of cast forms. These fabrication technologies reflect little outside influence and are in line with indigenous African metal smithing methods. Résumé Cette étude ajoute une nouvelle dimension aux analyses typologiques précédemment réalisées sur des assemblages de perles métalliques provenant de sites archéologiques zimbabwéens.

Résumé
Nous présentons dans cet article la caractérisation microstructurale et chimique de 50 perles en alliage à base de cuivre qui proviennent des collections du Musée de Sciences Humaines du Zimbabwe à Harare, la plupart étant originaires de sites du nord du Zimbabwe et datant de la période dite des « Communautés Agricoles Finales » (1000 ap. J.-C. – 1900 ap. J.-C.). Dans le cadre de cette étude analytique, la microscopie optique, la spectroscopie de fluorescence X à dispersion d'énergie, et la microscopie électronique à balayage à dispersion d'énergie ont été utilisées conjointement.

En termes de composition chimique, des cuivres non alliés, des cuivres à l'arsenic et des bronzes cuivre-étain ont été identifiés sur les sites les plus anciens, montrant d'importantes variations sur le plan régional. A partir du dix-septième siècle, le laiton devient l'alliage de prédilection. Les sources potentielles pour ces métaux et leur distribution spatiale et temporelle sont discutées, tenant compte des dynamiques socio-économiques qui prévalaient au Zimbabwe à cette époque et de la valeur symbolique des perles métalliques dans ces communautés. L'étude métallographique a montré la prépondérance de perles forgées par rapport aux formes coulées, moins nombreuses, mais dont la présence est cependant significative. Ces techniques de fabrication ne reflètent qu'une faible influence extérieure et sont en accord avec les méthodes indigènes de travail du métal en Afrique.




Keywords: archaeometallurgy, composition, copper, copper alloys, copper and copper alloys, Later Farming Communities, technology, Zimbabwe


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