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The Journal of African Archaeology is an international peer-reviewed periodical appearing half-yearly since 2003. It publishes original papers addressing recent research and developments in African archaeology and related disciplines. The journal's main purpose is to provide scholars and students with a new pan-African forum for discussing relevant topics on the cultural dynamics of past African societies.

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Vol. 8 (1) 2010

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J. Smith, J. Lee-Thorp, S. Prevec, S. Hall & A. Späth

Pre-Colonial Herding Strategies in the Shashe-Limpopo Basin, Southern Africa, Based on Strontium Isotope Analysis of Domestic Fauna

Journal of African Archaeology, Volume 8 (1), 2010, pages 83-98, DOI 10.3213/1612-1651-10154


Abstract

Archaeological sites in the Shashe-Limpopo River Basin, southern Africa, reflect marked population growth and increased socio-political complexity between ca AD 880 and 1290, but the nature of agropastoral management that underpinned these extensive, more complex societies is not well understood. One key question concerns whether localized or more widespread regional strategies were employed to manage large herds of domestic animals. In order to identify potential herding areas we carried out strontium isotope analyses on tooth enamel from domestic fauna recovered at Shashe-Limpopo River Basin sites and compared them with those of modern wild and domestic fauna sampled from the greater region. Values were determined via low-resolution Inductively-Coupled Plasma Mass Spectrometry (ICP-MS) and Laser-ablation ICP-MS and high-resolution, standard Thermal Ionization Mass Spectrometry (TIMS). The low-resolution approaches gave values comparable to data produced by TIMS, within the level of precision required to distinguish geological areas contained in this exceptionally isotopically variable environment. The less invasive laser-ablation ICP-MS method provided a means to sample tooth enamel increments for indications of inter-seasonal movement of livestock. The archaeological data suggest that an inter-seasonal geographical expansion of herd management took place as socio-political complexity increased. A trans-humance or relocating herding strategy would have limited overgrazing of the local river basin landscape and results allow us to revisit hypotheses that overgrazing and environmental deterioration contributed to the subsequent political collapse and abandonment of the river basin at ca AD 1290.

 

Résumé

Des sites archéologiques du bassin fluvial au confluent du Limpopo et de la Shashe, en Afrique australe, révèlent une croissance démographique nette et un développement sociopolitique complexe entre ca AD 880 et 1290, toutefois la nature de la gestion de l'agriculture et de l'élevage qui sous-tendent ces sociétés plus développées, plus complexes, n'est pas bien comprise. La question essentielle est de savoir si des stratégies localisées ou plus étendues ont été employées pour gérer les grands troupeaux d'animaux domestiques. En vue d'identifier des zones d'élevage potentielles, nous avons effectué des analyses isotopiques du strontium sur l'émail de dents fossiles provenant d'animaux domestiques, trouvées sur les sites du bassin du Limpopo et de la Shashe et nous l'avons comparé à celui des dents d'animaux sauvages et domestiques modernes, échantillonnés sur une plus grande étendue de la même région. Les valeurs ont été déterminées par spectrométrie de masse à plasma inductif (ICP-MS) et ablation par laser ICP-MS et à haute résolution, par spectrométrie de masse à ionisation thermique (TIMS). L'approche à basse résolution a donné des valeurs comparables aux données produites par TIMS, au niveau de précision exigé pour distinguer les zones géologiques contenues dans cet environnement isotopique exceptionnellement variable. La méthode d'ablation par ICP-MS moins agressive a permis d'échantillonner des prélèvements d'émail dentaire pour indiquer les mouvements saisonniers d'animaux d'élevage. Les données archéologiques suggèrent qu'une expansion géographique saisonnière dans la gestion des troupeaux est apparue alors que la situation sociopolitique devenait plus complexe. La transhumance ou le déplacement des troupeaux aurait limité le surpâturage dans le basin fluvial et les résultats nous permettent de réexaminer les hypothèses que le surpâturage et la dégradation de l'environnement ont contribué à l'effondrement politique qui a suivi et à l'abandon du bassin fluvial vers ca AD 1290.




Keywords: 87Sr/86Sr analysis, agropastoral ecologies, complex societies, ICP-MS, resilient herding strategies, Southern Africa, southern Africa, TIMS


© Copyright: Africa Magna Verlag 2011
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