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The Journal of African Archaeology is an international peer-reviewed periodical appearing half-yearly since 2003. It publishes original papers addressing recent research and developments in African archaeology and related disciplines. The journal's main purpose is to provide scholars and students with a new pan-African forum for discussing relevant topics on the cultural dynamics of past African societies.

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Vol. 12 (1) 2014

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J.C. Hollmann

'Geometric' Motifs in Khoe-San Rock Art: Depictions of Designs, Decorations and Ornaments in the Gestoptefontein-Driekuil Complex, South Africa

Journal of African Archaeology, Volume 12 (1), 2014, pages 25-42, DOI 10.3213/2191-5784-10249

Abstract

'Geometric' motifs in rock art — so-called because they superficially resemble certain mathematical shapes — are globally widespread and likely have different meanings. Southern African researchers have described these motifs variously as 'abstract', 'non-representational', or 'entoptic phenomena'. Research at the Gestoptefontein-Driekuil Complex (GDC), a cluster of rock art sites in South Africa's North West Province, suggests, however, that certain 'geometric' motifs depict recognisable, tangible and significant objects. I use Leonard Schultze's term Khoe-San (originally Khoi-San) to refer to the speakers of languages in the Khoe-Kwadi, Ju|'hoasi and Tuu language families whose ethnographic accounts and objects I study. I identify motifs that have been scratched and hammered into the rock as designs, patterns, and items of personal adornment, including headbands and hair attachments. These occur on the same rock surfaces as motifs of clothing (especially aprons) and anthropomorphic and zoomorphic depictions. The images of designs, decorations and ornaments can be associated with initiation-related ceremonies that may have been performed at the GDC. Although I do not claim that all geometric-looking motifs depict some 'thing', the interpretation of certain geometric motifs as depictions of material objects and designs made on these can fruitfully be extended to many other rock engraving sites in southern Africa.

Résumé
Dans le domaine de l'art rupestre, les « signes géométriques », ainsi appelés en raison de leur ressemblance superficielle avec certaines formes mathématiques, sont bien répartis dans toutes les aires géographiques et ont probablement des significations assez variées. C'est par analogie que les chercheurs se servent du terme « géométrique », mais dans la pratique, cet usage brouille la compréhension de ces motifs et empêche les chercheurs d'explorer les contextes et les significations attachés à des corpus spécifiques d'oeuvres rupestres. Les recherches menées dans le Complexe Gestoptefontein-Driekuil (GDC), dans la province Nord-Ouest de l'Afrique du Sud, suggèrent que certains motifs « géométriques » pourraient représenter des objets concrets, identifiables et possédant une valeur signifiante. J'emprunte à Leonard Schultze le terme de Khoe-San (initialement Khoi-San) pour désigner les représentants des familles linguistiques Khoe-Kwadi, Ju/'hoasi et Tuu. J'étudie des documents ethnographiques et des objets conservés dans les collections de plusieurs musées pour analyser des motifs qui ont été piquetés ou martelés sur la roche que j'identifie à des dessins ou des modèles de parures corporelles, voire à des objets d'ornement personnel, y compris des bandeaux ou des attaches pour les cheveux. Ils figurent sur les mêmes panneaux rocheux aux côtés de motifs de vêtements (notamment de pagnes féminins) et de représentations anthropomorphiques et zoomorphiques. Ces images de décorations corporelles, de parures et d'ornements peuvent être associées à des cérémonies d'initiation qui se tenaient à GDC. Si je n'affirme pas que tous les signes « géométriques » en apparence représentent des « choses » réelles, l'idée que certains d'entre eux sont la description d'objets matériels peut être utilement étendue à d'autres sites gravés d'Afrique du Sud.


Keywords: engravings, geometric rock art, Gestoptefontein-Driekuil complex, Khoe-San, material culture, style


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